Claude Debussy and the Painters-Symbolists: on the Problem of Arabesque as a Form-Building Principle in Art


The goal of this article is to define the function of an arabesque as a basic structural principle in Debussy’s music and in the visual art of his contemporaries, Maurice Denis and Odilon Redon, while using as the material for the study their writings and their oeuvre. The contextual analysis of Debussy’s arabesque allows: 1) to correlate compositional strategies of the musician and the painters in order to establish similar creative concepts; 2) to characterize the conformity of Debussy’s thinking to the aesthetic predominant of the epoch; 3) to identify the basic constructive principles immanent to different types of art (temporal and spatial), and, moreover, common to them. Thus, some laws, that represent the specificity of French artistic thinking at the turn of the 19th and the 20th centuries, have been derived: 1) an arabesque is a phenomenon 
associated with Immanuel Kant’s concept of pulchritudo vaga (“free beauty” in Latin) and implying the intrinsic value of artistic meaning that does not depend on the decorative function of arabesque; 2) arabesque is also an immanent principle of the organization of structural relations within an artistic whole; 3) at the same time arabesque acts as an ornamentation of a thing (in its decorative aspect), and as its semantic core (in a constructive aspect), that is, as a true parergon.


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